Wissenschaftler haben seltsame Löcher auf dem Meeresboden entdeckt – und was sie verursacht hat, ist sehr besorgniserregend

Irgendwo vor der Küste von Kaliforniens schroffem Big Sur ist eine Gruppe von Wissenschaftlern fleißig am Werk. Mit Hilfe einiger äußerst ausgeklügelter Technologien hofft das Team, große Hohlräume zu finden, die sich entlang des Pazifikbodens ausbreiten. Aber wie kommt es eigentlich, dass diese Forscher tatsächlich diese Beulen am Meeresboden untersuchen wollen? Es sollte nicht allzu überraschend sein, dass ihre Arbeit ohne ein wenig Hi-Tech Hilfe nicht machbar wäre. Glücklicherweise ist es der Besatzung gelungen, sich Zugang zu einem komplexen und sorgfältig entwickelten Roboter zu sichern, um bei ihren Arbeiten zu helfen.

Mit Hilfe dieses Wunderwerks der modernen Technik sind die Wissenschaftler also auf dem Weg zu wirklich unglaublichen Entdeckungen. Ihre Maschine sinkt auf den Meeresboden und ist mit verschiedenen fortschrittlichen Geräten und Instrumenten ausgestattet. Es wird bald eine Position erreichen, an der es in der Lage sein wird, Informationen über die Löcher auf dem Meeresboden zu übermitteln. Aber obwohl sie es noch nicht genau wissen, rechnen die Wissenschaftlern mit einem Schock. Der Ursprung dieser geheimnisvollen Gruben ist weit entfernt von dem, was die Experten erwartet hätten. Sie sind anscheinend sogar aus einem sehr beunruhigenden Grund entstanden.

Dieser spezielle Bereich des Meeresbodens wurde als Pockmark-Feld bezeichnet – ein Hinweis auf die großen Dellen, die ihn definieren. Tatsächlich wird es als das größte Pockmarkfeld in ganz Nordamerika bezeichnet. Während Beweise für die Hohlräume anscheinend erst 1999 auftauchten, verwirrte das Phänomen die Wissenschaftler auch noch viele Jahre danach.

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In den letzten zehn Jahren wurden gezielte Versuche unternommen, mehr über diese Felder herauszufinden. Genau aus diesem Grund schickten die Wissenschaftler den Roboter – auch bekannt als Autonomous Underwater Vehicle (AUV) – auf den Meeresboden. Obwohl das Ziel dieses Unterfangens darin bestand, etwas über die großen Hohlräume zu erfahren, enthüllte das AUV schließlich noch etwas anderes – und diese Entdeckung war auch besorgniserregend.

Doch auch wenn dieses Pockmarkfeld immer noch einige Rätsel aufgibt, wissen die Wissenschaftler sicherlich mehr über dieses Gebiet, als noch vor zwei Jahrzehnten. All das ist weitgehend der Arbeit der National Oceanic Atmospheric Administration (NOAA) und des Monterey Bay Aquarium Research Institute (MBARI) zu verdanken.

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Die NOAA ist eigentlich Teil des US-Handelsministeriums, und ihre Hauptaufgabe ist die Überwachung bedeutender Wasserkörper. Wenn raues Wetter oder Bedingungen auf See angesagt sind, dann berät diese Agentur auch zu geeigneten Vorgehensweisen. Mitarbeiter innerhalb der Verwaltung nahmen auch an Studien teil.

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Die MBARI hingegen ist eine gemeinnützige Gesellschaft, die 1987 von David Packard gegründet wurde. Heute sollen weit über 200 Personen – von Wissenschaftlern bis hin zu Verwaltungsangestellten – an der Organisation beteiligt sein, und alle arbeiten letztlich daran, Wege zu einem besseren Verständnis des Ozeans zu finden.

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Packard hat die Ziele des MBARI umrissen und in einer Botschaft über das Institut geschrieben: “Die Mission des MBARI besteht darin, durch die Entwicklung besserer Instrumente, Systeme und Methoden für die wissenschaftliche Forschung in tiefen Gewässern des Ozeans eine Position als Weltzentrum für fortgeschrittene Forschung und Ausbildung in Ozeanwissenschaft und -technologie zu erreichen und zu erhalten. MBARI betont die wichtige Beziehung zwischen Ingenieuren und Wissenschaftlern als Grundprinzip ihrer Arbeitsweise.”

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Tatsächlich waren es sogar die Experten, die zu MBARI gehören, die 1999 die Einkerbungen im Meeresboden bemerkten. Doch zwei Jahrzehnte später waren die Mitglieder des Instituts immer noch daran interessiert, mehr über das seltsame Loch zu erfahren. Immerhin ist das Gebiet als potenzieller Standort für einen Windpark empfohlen worden.

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Laut einem Artikel der San Diego Tribune aus dem Jahr 2018 könnte vor der kalifornischen Küste jährlich fast ein Terrawatt Strom erzeugt werden. Zum Vergleich: Das entspräche etwa dem 13-fachen der Gesamterzeugung von Windparks im Binnenland von ganz Amerika. Offshore-Windkraft ist also nicht die einzige, aber doch eine wichtige Option zur Erzeugung erneuerbarer Energie.

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Trotzdem gibt es Herausforderungen bei der Offshore-Nutzung dieser Anlagen. Zum Beispiel ist der Meeresboden im Pazifik ziemlich unregelmäßig, und die Verankerung eines festen Windparks dort könnte sich in der Praxis als problematisch erweisen. Auch die U.S. Navy hat ihr Veto gegen die Nutzung von Teilen des Ozeans für Windparks eingelegt. Dadurch wird dann anscheinend die Gesamtheit der südlichen Küstengewässer Kaliforniens nutzlos.

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Bei so viel potentieller Windkraft wurde das Gebiet trotzdem untersucht und vermessen. Genau das tat die NOAA im Jahr 2017, als sie eine Karte des Meeresbodens in der Nähe von Big Sur erstellten. Diese Arbeit – kombiniert mit Studien, die zuvor von MBARI durchgeführt wurden – ergab, dass die Küstenregion etwa 5.200 dieser Pockmarks auf einer Fläche von 320.000 Morgen hat.

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Im Jahr 2018 versuchten die Experten von MBARI dann, mehr über die Pockmarks herauszufinden, die den kalifornischen Meeresboden übersähen. Als Ergebnis dieser Forschung fand man heraus, dass diese großen Vertiefungen durchschnittlich 600 Fuß (182m) breit und 16 Fuß (4,8m) tief waren. Auch sie waren abgerundet und in ziemlich regelmäßigen Abständen voneinander entfernt.

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Außerdem wurde im Laufe der jüngsten wissenschaftlichen Studien über diese Unterwasserregion festgestellt, dass es hier besonders viele Pockmarks gibt – sogar genug, um das Gebiet zum wichtigsten seiner Art in Nordamerika zu erklären. Wie Sie sehen, sind die Wissenschaftler bisher auf keine größeren Beispiele gestoßen.

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Dennoch gibt es noch andere Pockmarkfelder, die über den Globus verteilt sind – und vielleicht auch noch ein paar unentdeckte. Zusätzlich dazu haben Spezialisten eine Ursache für diese Dellen vorgeschlagen. Es wird vermutet, dass die Einkerbungen das Ergebnis von Gasausströmungen wie Methan aus dem Meeresboden sein könnten. Solche Freisetzungen könnten den Meeresboden möglicherweise unruhig und unbeständig werden lassen.

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MBARI hat jedoch nie handfeste Beweise dafür gefunden, dass Methan in kalifornischen Küstengewässern vorhanden war. Tatsächlich sieht es so aus, als ob die Hohlräume auf dem pazifischen Meeresboden seit etwa 50.000 Jahren ruhen. Zumindest ist es das, was die Informationen den Wissenschaftlern nahegelegt haben, die sie mit Hilfe des Sonars zusammengestellt haben.

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Deshalb haben sich die Experten letztlich schwer damit getan, herauszufinden, was genau die Ursache für die Entstehung dieser großen Pockmarks war. Doch dank moderner Technologie und Techniken glauben einige Menschen, die Beispiele aus dem Pazifischen Ozean datieren zu können. Nach Angaben einer leitenden Forschungstechnikerin des MBARI – Eve Lundsten – sind die Hohlräume etwa 400.000 Jahre alt.

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Während das Pockmarkfeld vor Big Sur an sich schon interessant ist, haben MBARI-Forscher inzwischen noch ein weiteres faszinierendes Phänomen in der Unterwasserregion gefunden. Diese Entdeckung konnten die Spezialisten im Übrigen nur mit Hilfe von AUVs machen.

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AUVs sind im Prinzip Roboter, die so konstruiert sind, dass sie automatisch durch Wasser schwimmen, ohne dass sie direkt von einer Person gesteuert werden müssen. Sie können daher von kommerziellen Unternehmen – z.B. Unternehmen der Ölindustrie – genutzt oder für militärische Zwecke eingesetzt werden. Wie wir aber an diesem konkreten Fall sehen können, sind die Geräte besonders praktisch für die Durchführung von Unterwasserforschungen.

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Mit Hilfe der AUVs konnten die Wissenschaftler von MBARI das Pockmarkfeld mit größerer Klarheit beobachten. Dabei entdeckten sie etwas Überraschendes: Kleinere Löcher im Meeresboden. Diese Einkerbungen waren um einiges kleiner als die benachbarten Pockmarks und laut Lundsten waren sie “völlig einzigartig”.

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Diese kleineren Löcher sind im Durchschnitt etwa 35 Fuß (10,7m) breit und nur 3 Fuß (0,9m) tief. Allerdings treten sie häufiger auf als die größeren Pockmarks – etwa dreimal so häufig. Die MBARI-Forscher haben inzwischen geschätzt, dass es in der Region etwa 15.000 dieser so genannten “Mikrovertiefungen” gibt.

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Darüber hinaus wurde angemerkt, dass die Mikrovertiefungen in jüngerer Zeit entstanden sind als die größeren Pockmarks. Während diese Einkerbungen zuvor verborgen geblieben sein mögen, könnte weiches Material auf dem Meeresboden sie enthüllt haben, das von den Strömungen weggeschwemmt wird. Vielleicht hat sogar die Bewegung von Meerestieren eine Rolle dabei gespielt. Doch das ist noch nicht die ganze Geschichte.

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Bei der Beobachtung stellte sich heraus, dass die Mehrzahl der Mikrovertiefungen Materieteile enthielten – von Algen und Steinen bis hin zu den Überresten toter Organismen. Ein großer Teil der kleinen Hohlräume beherbergte hauptsächlich Abfall. Zu diesem Abfall gehörten Fischfanggeräte, Plastik und sogar ein ganzer Sack mit verrottendem Abfall.

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Es ist noch nicht bekannt, ob dieser Zustand auf die kalifornische Küste beschränkt ist, da auch andere Meeresböden auf der ganzen Welt ähnliche Mengen an Müll hervorbringen könnten. Man kann traurigerweise vermuten, dass es so sein wird, denn die Verschmutzung durch Plastik ist in unseren Ozeanen ist nicht gerade eine Seltenheit.

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Es ist auch wahrscheinlich, dass der Müll zumindest teilweise für die Entstehung dieser Mikrovertiefungen verantwortlich ist. Obwohl Lundsten und ihre Kollegen von MBARI noch nicht herausgefunden haben, welche dauerhaften Auswirkungen der Müll haben kann, haben sie doch gesehen, dass Meeresbewohner den Schrott zu nutzen scheinen.

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In vielen Fällen haben sich diese Lebewesen tatsächlich in von Menschenhand geschaffenen Abfällen oder Konstruktionen niedergelassen. Es ist zum Beispiel bekannt, dass Meerestiere in versunkenen Schiffen bewegen und letztendlich dort gedeihen. Dasselbe gilt offenbar auch für verlassene Offshore-Ölplattformen – von denen es inzwischen eine Menge gibt.

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Darüber hinaus wurde 2014 in einer Zeitschrift mit dem Titel “Proceedings of the National Academy of Sciences” eine Studie über ein Konzept veröffentlicht, das als “rigs-to-reefs” bekannt ist. In dieser Forschung wurde vorgeschlagen, dass verlassene Ölplattformen in den kalifornischen Küstengewässern gedeihende Ökosysteme beherbergen können – vielleicht sogar die reichhaltigsten Ozeanumgebungen der Erde.

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Ein Beispiel für Rigs-to-Reefs in Aktion wäre der Golf von Mexiko. Dort standen in den letzten drei oder vier Jahrzehnten über 200 Ölplattformen still. Da in der Folge daruas Meeresbewohner eingezogen sind, sind diese Bauten scheinbar zu gesunden Lebensräumen geworden. Die Fischerei gilt heute sogar als boomende Industrie in der Region.

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Es wäre jedoch viel zu einfach, nur vorzuschlagen, dass alle verlassenen Ölplattformen den Meereslebewesen überlassen werden. Eine Fachorganisation, bekannt als die Decommissioning Ecology Group, sagte 2014 genau das in einem Schreiben an die Proceedings of the National Academy of Sciences. Die Mitteilung der Gruppe besagte: “Der Habitatwert ist nur einer von vielen Faktoren, die bei Entscheidungen über Rig-to-Reefs berücksichtigt werden müssen.”

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Ashley Fowler von der Decommissioning Ecology Group hat jedoch angedeutet, dass dieses Konzept Rigs-to-Reefs einen gewissen Wert hat. In ihrer Ansprache an Vice sagte Fowler: “Beträchtliche Forschungsarbeiten über Plattformgemeinschaften und ihre Interaktion mit natürlichen Gemeinschaften sind erforderlich, um sicherzustellen, dass Rigs-to-Reefs Programme in ökologisch nachhaltiger Weise ablaufen können.”

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Doch wenn es um die kleinen, durch Müll verursachten Vertiefungen auf dem kalifornischen Meeresboden geht, dann gibt es immer noch Fragen, die beantwortet werden müssen – ganz zu schweigen von den Rätseln, die gelöst werden könnten. Schließlich waren die Vertiefungen eine völlige Überraschung, wie Lundsten angedeutet hat.

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In einer Erklärung zu dieser Entdeckung erklärte Lundsten: “Die Pockmarks und Mikrovertiefungen in diesem Gebiet sind Löcher im Meeresboden, die in weicheren Sedimenten vorkommen. Doch sie sind morphologisch verschieden. Die Ursache und das Fortbestehen der Pockmarks bleiben immer noch ein Rätsel, aber wir finden keine Hinweise darauf, dass sie in der jüngsten Vergangenheit aus Gas oder Flüssigkeit im Meeresboden entstanden sind.”

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Wie wir bereits erwähnt haben, kann die Bewegung von Lebewesen und Strömungen zur Entstehung der Einbuchtungen am Meeresboden beigetragen haben. Trotzdem macht diese Erklärung uns noch nicht ganz zufrieden. Man geht nämlich davon aus, dass das nur etwa ein Drittel der Vertiefungen am kalifornischen Meeresboden ausmacht.

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Lundsten sprach das im Dezember 2019 an, als sie die von MBARI durchgeführten Forschungsarbeiten bei einer Veranstaltung namens “Fall Meeting of the American Geophysical Union” diskutierte. Dort hielt sie eine Präsentation im Zusammenhang mit der Arbeit und behauptete: “Diese Beobachtungen implizieren, dass Meeresabfälle zumindest teilweise für etwa 4.500 der 15.000 [Löcher] verantwortlich sind, und geben einige Hinweise darauf, wie die [Löcher] entstehen.”

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Auf der Website von MBARI ging Lundsten auch auf die Theorie zu den kleineren Vertiefungen ein. In einer Erklärung sagte sie: “Bei den Mikrovertiefungen handelt es sich um kürzlich entstandene Erosionen. Sie sind keine “beginnenden Pockmarks.” Insgesamt muss noch viel mehr Arbeit geleistet werden, um zu verstehen, wie all diese Vertiefungen entstanden sind, und diese Arbeit ist im Gange.”

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Zu diesem Zeitpunkt ist also noch nicht bekannt, ob die angeblich durch Müll entstandenen Mikrovertiefungen länger bleiben werden. Sollte das so sein, gibt es vielleicht eine Möglichkeit, das Phänomen zu erkunden. Genauer gesagt könnten wir die Hohlräume als Hinweis darauf werten, dass wir uns jetzt in einer geologischen Periode befinden, die als Anthropozän bekannt ist.

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Ja, die Lebensspanne der Erde ist in riesige Zeitabschnitte aufgeteilt, die als Epochen bezeichnet werden. Man nimmt an, dass wir jetzt in die Epoche des Anthropozän gekommen sind. Andere glauben dagegen, dass wir immer noch im Holozän leben, das vor etwa 11.650 Jahren begann.

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Es gibt sogar eine Fraktion innerhalb der wissenschaftlichen Gemeinschaft, die daran glaubt, dass die Menschheit die Veränderungen gar nicht so sehr vorantreiben kann, dass eine Epoche verändert wird. Andererseits sind eine Reihe von Experten der Meinung, dass die Erde zu dem Zeitpunkt in das Anthropozän eintrat, als die Menschheit lernte, ein Feuer zu entfachen. Vielleicht auch noch etwas später in der Zeit der europäischen Erforschung und Kolonisierung.

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Die Wissenschaftler aus der “Anthropocene Working Group” glauben jedoch, dass das Anthropozän Mitte der 1900-er Jahre begonnen hat. Falls diese These weithin akzeptiert wird, würde man damit ein seismisches Ereignis in der Menschheitsgeschichte anerkennen. Wie die Forscher der “Anthropocene Working Group” in ihrer Studie selbst sagten: “Das wäre nicht nur der erste Fall einer neuen Epoche, die von fortgeschrittenen Gesellschaften aus erster Hand miterlebt wurde, [sondern] es wäre [auch] einer, der sich aus den Folgen ihres eigenen Tuns ergibt.”

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In ihren Forschungen erwähnen die Wissenschaftler auch die Möglichkeit, dass wir uns jetzt in einer Zeit befinden, die durch ein weit verbreitetes Aussterben definiert ist. Angesichts des enormen Zeitaufwands ist es aber ziemlich schwierig, das mit Sicherheit zu sagen. In der Tat ist die Mehrheit der Arten heute noch unter uns, die im Holozän zu gedeihen begannen.

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Doch unabhängig von genauen Definitionen scheint die wissenschaftliche Gemeinschaft weitgehend darin übereinzustimmen, dass der Mensch die Erde beeinflusst – meistens negativ. Diese Mikrovertiefungen könnten uns vielleicht einen Hinweis darauf geben, ob wir uns jetzt im Anthropozän befinden. Wenn die vom Müll entstandenen Vertiefungen am kalifornischen Meeresboden noch länger bestehen werden, dann könnte das ein erschreckendes Zeichen für einen bevorstehenden monumentalen Wandel sein.

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