Quand les scientifiques ont foré dans le mont Kilimandjaro, ils ont trouvé ce secret biblique perdu dans la glace

Après que de la glace ait été prélevée au Mont Kilimandjaro en 2000, les scientifiques se sont mis au travail pour analyser les précieux échantillons. Mais en examinant ce qui avait été prélevé au sommet de cette montagne emblématique, les experts ont découvert quelque chose d’inattendu – et d’absolument stupéfiant. La glace ne nous apprend pas seulement beaucoup de choses sur l’évolution de notre planète au cours des millénaires. Il semble en effet que les découvertes faites pourraient constituer des preuves d’un passage bien connu de la Bible dans le Livre de la Genèse.

Les carottes de glace – y compris celles du Kilimandjaro – peuvent souvent éclairer les événements de l’histoire humaine. Les scientifiques extraient les carottes en forant dans les glaciers et les calottes glaciaires du monde entier – des tropiques aux régions polaires – à la main ou grâce à des machines spécialisées. Et comme ces carottes peuvent atteindre des profondeurs de plus d’un kilomètre, cela signifie que les éléments conservés dans la glace peuvent être présents sur la planète depuis 800 000 ans.

Mais comment ces carottes de glace peuvent-elles nous en apprendre autant sur la Terre ? Eh bien, de nombreux champs de glace et glaciers se sont formés au cours des millénaires, et chaque couche de glace constitue un véritable enregistrement du climat pendant cette période. Par exemple, l’eau peut contenir des bulles d’air conservées qui proviennent de la période où elle a gelé. Et ces découvertes peuvent ensuite être examinées en laboratoire afin de déchiffrer des informations telle que la quantité de dioxyde de carbone dans l’atmosphère au cours d’une certaine période.

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De cette manière, les carottes de glace peuvent nous fournir des informations essentielles sur les anciennes conditions climatiques de notre planète. Mais ce n’est pas tout. Dans certains cas, les carottes de glace peuvent également nous aider à comprendre des événements de l’histoire humaine pour lesquels nous ne disposons pas d’informations crédibles. Et, parfois, elles peuvent prouver que des histoires comme celles contenues dans la Bible ont effectivement un certain fondement factuel.

Ainsi, comme nous l’avons déjà mentionné, ces carottes de glace du Mont Kilimandjaro semblent confirmer une histoire issue de l’Ancien Testament. Nous examinerons en détail cette découverte dans un instant, mais d’abord, nous allons en apprendre davantage sur le Kilimandjaro lui-même. Et ce récit nous ramène plusieurs millions d’années en arrière, à une époque antérieure à l’apparition de l’homme en Afrique.

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Comme certains d’entre vous le savent peut-être déjà, le Mont Kilimandjaro est situé dans le Parc national du Kilimandjaro en Tanzanie. Les passionnés de géographie vous diront aussi que la République Unie de Tanzanie – pour donner au pays son nom complet – est située sur la côte est du continent africain et possède des frontières avec huit autres nations, dont le Kenya et l’Ouganda. Les 885 miles de côte de la Tanzanie s’étendent le long de l’océan Indien.

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Le parc national du Kilimandjaro, quant à lui, se situe près de la frontière nord de la Tanzanie avec le Kenya et couvre une superficie de 756 kilomètres carrés. Cette vaste étendue de terre abrite un groupe d’indigènes : les Chaga, qui parlent le bantou et ont migré dans la région à partir du 11ème siècle environ. L’économie des Chaga est largement basée sur l’agriculture et leurs grains de café arabica sont exportés dans le monde entier.

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Mais les Chaga sont loin d’être les seuls habitants du parc, car celui-ci accueille également une grande variété d’animaux sauvages, dont des éléphants et des léopards. Sur les pentes du mont Kilimandjaro vit également l’hyrax, un mammifère nocturne au pelage touffu qui est en fait un parent éloigné de l’éléphant. Les singes bleus, les colobes noirs et blancs de l’Ouest et les buffles du Cap ont également élu domicile dans le parc national du Kilimandjaro.

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Le Mont Kilimandjaro, quant à lui, est composé de trois sommets – tous formés de volcans actuellement inactifs. Ce trio est composé du Kibo, un sommet de 5 895 mètres au-dessus du niveau de la mer, du Mawenzi, qui s’élève à 5 148 mètres, et du Shira, qui culmine à 3 962 mètres. Cependant, dans les trois, seul le Kibo pourrait potentiellement entrer en éruption à nouveau dans le futur.

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La vie du Shira en tant que volcan actif commença il y a environ deux millions et demi d’années, son activité volcanique ayant duré quelque 600 000 ans. Aujourd’hui, toutefois, le Shira possède un grand plateau à environ 3 810 mètres d’altitude, entouré des restes de sa caldeira – ou le rebord à lèvres typique d’une montagne volcanique. Cette caldeira a été fortement réduite au cours des millénaires, en raison de l’érosion.

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L’activité volcanique du Kibo et du Mawenzi, cependant, est beaucoup plus récente – elle remonte à un million d’années environ. Et il se trouve que le Mawenzi et le Kibo sont également séparés par un plateau – appelé la Selle – à une altitude d’environ 4 389 mètres. Tous les pics accidentés du Kilimandjaro présentent également une série de caractéristiques, notamment des sommets secondaires, des pinacles et des crêtes qui ont été formés par l’action érosive du vent et de la pluie.

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L’environnement entourant le volcan en sommeil est assez verdoyant. Autour des montagnes, environ 2 500 kilomètres carrés de terres sont boisés, bien que les contreforts du Kilimandjaro soient cultivés par les agriculteurs locaux. Les cultures sont variées, notamment des haricots, des tournesols, du maïs et du blé. Le café mentionné plus haut pousse un peu plus haut sur les pentes, à une altitude d’environ 900 à 1800 mètres.

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Quant au plus haut des trois sommets du Kilimandjaro ? Eh bien, il semble que la dernière éruption du Kibo ait eu lieu il y a 150 000 à 200 000 ans. La preuve en sont les fumerolles – des brèches dans la surface de la roche qui dégagent encore des gaz. La caldeira de Kibo, quant à elle, fait un peu plus d’un kilomètre et demi de diamètre et contient le cratère de Reusch. Ce site a été nommé d’après l’alpiniste Gustav Reusch à l’occasion de sa 25e ascension du sommet de la montagne.

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Bien sûr, pour les peuples d’Afrique de l’Est, le mont Kilimandjaro est un point de repère familier depuis des milliers d’années. Mais ce n’est qu’en 1848 que les Européens modernes ont eu pour la première fois une vision rapprochée de ces majestueux pics couverts de glace. Et les chanceux en question étaient deux missionnaires allemands : Johann Krapf et Johannes Rebmann.

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Le 11 mai 1848, Rebmann écrivit dans son journal un passage documentant ce que lui et Krapf avaient vu. Selon le livre de Hans Meyer de 1891, Across East African Glaciers : An Account of the First Ascent of Kilimanjaro, l’explorateur explique : “Ce matin, à 10 heures, nous avons obtenu une vue plus claire des montagnes du Jagga – le sommet de l’une d’entre elles était couvert par ce qui ressemblait à un beau nuage blanc”. Jagga était à l’époque un nom alternatif pour le Mont Kilimandjaro.

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Le journal de Rebmann continue ainsi : “Lorsque je me suis renseigné sur cette blancheur éblouissante, le guide a simplement répondu qu’il y faisait ‘froid’, et j’ai tout de suite su que ce ne pouvait être ni plus ni moins que de la neige… J’ai immédiatement compris comment interpréter les merveilleuses histoires que le Dr Krapf et moi avions entendues sur la côte d’une vaste montagne d’or et d’argent dans l’intérieur profond – et dont l’approche était gardée par des esprits maléfiques.

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Puis, une fois que les Européens ont réussi à atteindre le Kilimandjaro, il y eut plusieurs tentatives infructueuses d’escalade du sommet Kibo. Finalement, en 1889, Hans Meyer et Ludwig Purtscheller ont atteint ce sommet, qui se situe sur le côté sud du cratère de la montagne.

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Meyer – un géographe allemand auteur du livre sur le Kilimandjaro mentionné ci-dessus – avait déjà tenté à deux reprises d’atteindre le sommet Kibo, mais avait échoué à chaque fois. Cependant, à l’âge de 31 ans, il réussit finalement l’escalade avec son compagnon alpiniste autrichien. Tous deux ont atteint le sommet grâce à un système soigneusement planifié de camps de base bien approvisionnés.

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Il faudra toutefois attendre encore près de 25 ans avant qu’un Européen n’atteigne le sommet du Mawenzi. Cette ascension bien plus ardue techniquement a finalement été accomplie par les Allemands Fritz Klute et Eduard Oehler en 1912. Et, bien sûr, depuis que ces étapes ont été franchies, des gens du monde entier affluent au Kilimandjaro pour en faire l’ascension. En fait, jusqu’à 25 000 personnes visitent la montagne chaque année.

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Avec près de 5 900 mètres, le mont Kilimandjaro est le plus haut sommet d’Afrique ; c’est aussi la plus haute montagne indépendante au monde. Et, naturellement, sa hauteur est la raison pour laquelle ce sommet est recouvert de neige et de glaciers, même s’il se trouve sous les tropiques et relativement proche de l’Équateur.

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En effet, les températures nocturnes sur les pentes et au sommet du Kilimandjaro peuvent atteindre les -25° C. Pourtant, il est désormais prouvé que la couverture neigeuse et les glaciers au sommet de la montagne se sont réduits. Et si ce phénomène s’est produit pendant la majeure du XXe siècle – la fonte a été enregistrée de 1912 à 1953, par exemple – la diminution de la couverture de glace n’a fait que s’accélérer depuis lors.

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Les scientifiques considèrent que la diminution de la quantité de glace sur le Kilimandjaro s’inscrit dans une tendance mondiale plus large de retrait glaciaire, certains avancent même l’idée que la neige aura complètement disparu de la montagne d’ici 2060. Mais si la disparition de la glace est liée au changement climatique, d’autres facteurs environnementaux locaux pourraient également être à l’œuvre, comme la déforestation.

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Quoi qu’il en soit, en 2000, les chercheurs ont foré et extrait six carottes de glace sur le Kilimandjaro afin de déterminer les causes de la disparition des réserves d’eau glacée de la montagne. Une équipe dirigée par Lonnie Thompson, géologue de l’université de l’État de l’Ohio, a campé pendant environ un mois à une altitude de 5 800 mètres sur les pentes du Kilimandjaro afin de récupérer les carottes.

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Récupérer les échantillons nécessaires n’a pas été une partie de plaisir. D’une part, l’opération dirigée par Thompson a nécessité pas moins de 25 autorisations différentes de la part de diverses agences tanzaniennes. Et, lorsque l’équipe a finalement reçu le feu vert, elle devait encore monter son matériel sur la montagne jusqu’au site de forage – une tâche qui nécessita pas moins de 92 porteurs.

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Les trous forés pour extraire les carottes de glace cylindriques variaient de 9 à plus de 50 mètres de long, la plupart se situant dans la partie supérieure de cette fourchette. Puis, deux ans après l’extraction des carottes, Thompson et plusieurs de ses collègues ont publié un article basé sur l’analyse des échantillons de glace intitulé “Kilimanjaro Ice Core Records” : Evidence of Holocene Climate Change in Tropical Africa”.

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Bien sûr, la raison pour laquelle Thompson et ses collègues scientifiques ont réalisé l’ascension du Mont Kilimandjaro était liée à l’étude de l’impact du changement climatique sur ces champs de glace de haute altitude. Mais il y avait encore une autre découverte sur le point d’être faite. En effet, comme l’indique le titre de cet article, l’étude du groupe a également permis de vérifier une histoire du Livre de la Genèse.

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Mais avant de rentrer dans le détail du lien entre ces opérations scientifiques et le récit de l’Ancien Testament, jetons d’abord un coup d’œil aux méthodes de datation qu’ils ont utilisées. Tout d’abord, la façon dont l’âge des carottes de glace a été calculé est en réalité lié aux essais de bombes nucléaires qui ont eu lieu en 1951 et 1952. Vous voyez, ces essais avaient en fait libéré un isotope appelé chlorine-36. Et, une fois que ce matériau radioactif a été détecté dans les carottes, il a pu être utilisé comme marqueur pour dater toute l’étendue historique des cylindres de glace.

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L’investigation scientifique a donc permis de révéler l’existence d’un épisode de sécheresse en Afrique qui aurait débuté il y a environ 8 300 ans et aurait persisté pendant environ 500 ans. Thompson a expliqué cette découverte plus en détail dans un communiqué de presse de l’université d’État de l’Ohio en 2002, en déclarant : “Nous pensons que cela représente une époque où les lacs d’Afrique étaient en train de s’assécher”. La glace a également montré une sécheresse ultérieure qui a eu lieu il y a environ 5 200 ans.

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Mais c’est une troisième sécheresse, datant d’il y a environ 4 000 ans – et qui a duré 300 ans – qui semble être liée à l’histoire de Joseph telle qu’elle est consignée dans le livre de la Genèse. Et il se trouve que cette histoire n’est pas seulement contenue dans la Bible chrétienne, mais aussi dans le Coran islamique et la Torah juive.

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Comme certains le savent peut-être déjà, les prétendus événements de la vie de Joseph sont relatés dans les chapitres 37 à 50 de la Genèse. Et selon ce récit, l’homme en question était le 11ème fils de Jacob, lequel est né lorsque son père était marié à sa seconde épouse Rachel. Il semble également que Joseph était particulièrement le favori de son père.

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L’histoire raconte que Jacob donna par la suite à Joseph “un manteau de plusieurs couleurs” afin de lui faire preuve de son affection. Mais apparemment, ce cadeau –  avec ses évidentes connotations de favoritisme –  a rendu les frères de Joseph extrêmement envieux. Et, comme le raconte la Genèse, l’antagonisme des hommes envers leur jeune frère n’était qu’accentué par les rêves mystiques que Joseph prétendait avoir – ainsi que par son apparente capacité à les interpréter.

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La Bible affirme ensuite que ses frères se sont emparés de Joseph dans un élan de jalousie. Certains des frères et sœurs de Joseph auraient en réalité voulu l’assassiner mais auraient apparemment vendu celui-ci comme esclave à une bande de commerçants dont la caravane de chameaux était en route pour l’Egypte. Et, afin de dissimuler leur crime à Jacob, les frères auraient enduit le manteau de Joseph de sang de chèvre et l’auraient présenté comme preuve de sa mort.

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Alors, selon cette histoire, Joseph aurait commencé sa vie dans un pays étranger comme esclave de maison pour un riche Egyptien appelé Potiphar. Malheureusement, la femme de Potiphar, Zuleika, se serait entichée de Joseph et lui aurait fait part de ses sentiments. Et même s’il est dit que Joseph aurait repoussé ces avances, sa récompense pour sa loyauté envers son maître fut d’être jeté en prison après que Zuleika ait porté de fausses accusations de viol contre lui.

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Le livre de la Genèse affirme également que le talent de Joseph pour interpréter les rêves des autres se révéla pleinement alors qu’il était incarcéré – et qu’il a effectivement rendu un tel service à deux de ses compagnons de cellule. Ces hommes n’étaient pas non plus des criminels ordinaires ; l’un avait été le boulanger en chef du pharaon égyptien, tandis que l’autre avait travaillé comme échanson du souverain. Joseph traduisit le rêve de l’échanson comme un signe qu’il serait rétabli dans sa position précédente. Le boulanger, en revanche, serait exécuté. Et, selon la Bible, les deux prophéties se seraient finalement avérées exactes.

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Puis, quelques années plus tard, le pharaon lui-même fit apparemment un rêve étrange. Dans cette vision, il aurait vu sept bovins émaciés manger sept vaches bien nourries ; il vit également sept épis flétris mangeant sept épis sains. Et, bien que personne à la cour ne puisse expliquer au souverain ce que signifiaient ces visions troublantes, l’échanson du pharaon restauré dans ses fonctions se rappela du talent d’interprétation des rêves de son ancien compagnon de cellule.

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Ainsi, le récit biblique affirme que le pharaon fit venir Joseph, qui devait lui expliquer la signification de ses rêves. Selon Joseph, dit-on, l’Égypte allait connaître sept années d’abondance avant de connaître sept années de famine. Et le pharaon aurait été tellement impressionné par l’ancien esclave qu’il l’aurait désigné comme son vizir – un conseiller et un fonctionnaire de haut rang.

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Comme l’explique l’histoire, Joseph, en tant que vizir, se mit alors à stocker de grandes quantités de céréales pendant les sept années d’abondance qui suivirent. Ainsi, lorsque les sept années de sécheresse et de famine arrivèrent – exactement comme il l’avait prédit – ces réserves de céréales permirent à l’Égypte de traverser cette période difficile.

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Et c’est cette période de sécheresse racontée dans le Livre de la Genèse – et qui, selon les spécialistes, se serait produite il y a environ 3 600 à 3 700 ans – qui est liée aux découvertes de Thompson et de son équipe. Vous vous rappelez qu’en effet les carottes de glace ont montré qu’une sécheresse avait probablement commencé dans la région il y a environ 4 000 ans et qu’elle s’était prolongée pendant environ trois siècles.

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Plus précisément, la preuve découverte par les scientifiques pour cette période stérile était une fine couche de poussière présente dans les carottes de glace. Et, au-delà du récit de la Genèse, il existe d’autres documents anciens qui indiquent que l’Égypte a été perturbée par une sécheresse tellement grave qu’elle aurait mise en péril l’autorité des pharaons eux-mêmes. Avant cela, certaines parties du désert du Sahara tel que nous le connaissons aujourd’hui étaient en effet des terres fertiles.

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Et cette conjonction inhabituelle du récit biblique et de faits scientifiques modernes semble donner du poids au récit de la prophétie de Joseph. Bien que très peu de gens considèrent l’Ancien Testament comme un document historique, les carottes de glace du Kilimandjaro de Thompson semblent montrer que des faits vérifiables datant de milliers d’années sont néanmoins bien présents dans ses récits.

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