Un hombre pasó años estudiando el último caza AGM Zero y descubrió un hecho escalofriante

Es 1991 y los investigadores han descubierto los restos de un Mitsubishi Zero A6M en las profundidades de la jungla de Indonesia. Han pasado 50 años desde que este avión, un legendario caza japonés, fuera abatido sobre Nueva Guinea. El avión será enviado a Estados Unidos antes de que el veterano Steve Barber estuviera de camino. Pero la historia apenas comienza aquí. Tras años de estudiar el caza, el exmarine descubrirá su pasado.

A pesar de su capacidad para girar como un trompo, el Zero era una especie de trampa mortal. Como dijo Barber a la revista Air & Space / Smithsonian, en 2007, “al Gobierno japonés no le importaba si el piloto sobrevivía. Buscaban escalabilidad y maniobras”. El aviador también tiene un profundo conocimiento del Zero y esto ha revelado un secreto bastante impactante.

El Zero que Barber voló originalmente fue disparado desde el cielo en 1941 durante la Segunda Guerra Mundial. Después de estrellarse en la jungla de Indonesia, el avión fue sacado de ahí 50 años después. Quienquiera que haya recuperado la nave tenía la intención de repararla, pero el trabajo no se completó. Ahora, el Zero es el único avión de este tipo que todavía puede volar.

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De hecho, el Zero solo había necesitado un puñado de cambios, como por ejemplo la adición de navegación GPS para alinearlo con los estándares de la aviación moderna. Barber le explicó a Stuff: “El avión es como era. La cabina es la original”. De hecho, en su conjunto –dijo- el caza recuperado parecía como si acabara de salir de la fábrica.

Y una vez que se terminó la restauración del avión, la nave estaba en buenas condiciones para convertirse en una estrella de cine. En una entrevista en video de julio de 2011, Barber explicó a AVWeb sobre el Zero que “a este avión en particular se le terminó a tiempo para volar en la… película Pearl Harbor”.

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Y sí, aviones similares habían despegado del portaaviones ese fatídico día de diciembre de 1941 cuando comenzó la guerra de Estados Unidos con Japón. Entonces, los Zeros habían sido un secreto mortal para el que parecía que los estadounidenses no tenían una buena respuesta. Pero como revelaría Barber, estas poderosas máquinas en realidad tenían conexiones cercanas con Estados Unidos.

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Barber tampoco es ajeno a la guerra ya que sirvió como infante de la marina en Vietnam durante cuatro años desde 1966. Sin embargo, hoy en día es miembro de la Fuerza Aérea Conmemorativa (CAF), que opera como líder de ala para su filial del sur de California, en Camarillo.

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Con sede en Texas, la CAF es una organización sin fines de lucro cuyo objetivo es acercar al público los aviones históricos. De hecho, los miembros demuestran los aviones de la Segunda Guerra Mundial en acción y cerca de diez millones de personas en Estados Unidos ven cada año la nave restaurada de la CAF.

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Con todo esto, la CAF ha recorrido un largo camino desde que Lloyd Nolen y cuatro amigos compraron un Mustang P-51 para restaurar. La compra de 1.500 dólares marcó el comienzo de la organización, aunque en poco tiempo también había adquirido dos Grumman F8F Bearcats. Cuando la CAF se dio cuenta de que a nadie parecía importarle mantener el legado aéreo de la Segunda Guerra Mundial, sus miembros entraron para evitarlo.

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Actualmente, cientos de voluntarios de la CAF vuelan de verdad los aviones o trabajan como personal de tierra. Mientras tanto, la misión de rescatar aviones de combate se ha extendido a más de 12.000 personas en todo Estados Unidos y en el extranjero. Desde 1981, la CAF ha mantenido un ala en el sur de California que ha atraído a cientos de miembros.

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En 2015, la CAF en su conjunto contaba con 166 aviones, de los cuales 131 podían volar. La mayor parte de este “Escuadrón Fantasma” consiste en aviones estadounidenses de muchos tipos diferentes, aunque la CAF también opera algunos aviones extranjeros de las potencias del Eje y la Unión Soviética. Entre este número está el Mitsubishi Zero A6M que fue descubierto en la jungla de Indonesia.

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Conocido como el “Terror del Pacífico”, el avión de combate japonés demostraría ser digno de ese apodo. Sí, el Zero desafió con su pequeño tamaño para convertirse en un enemigo peligroso. En los primeros meses de la guerra, ejemplos de la nave terminaron dominando los cielos del Pacífico.

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El modelo Zero había sido construido por Mitsubishi Aircraft Company, una división del enorme grupo industrial con sede en Tokio que todavía existe hoy en día, y la Armada Imperial Japonesa voló grandes distancias. Los Zeros también despegaron de los portaaviones, lo que les permitió aparecer en casi cualquier lugar sin previo aviso y lo que convirtió a estos aviones en el arma perfecta para el ataque sorpresa que abrió la guerra en el Pacífico.

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El nombre “Zero” deriva de la designación naval de la nave, ya que los japoneses lo llamaron el caza portaaviones Tipo 0. Oficialmente, el avión se conocía como el “A6M”, con “A” designado a los cazas que estaban en portaaviones, “6” porque el Zero era el sexto modelo en su línea y “M” por Mitsubishi. Los aliados, por su parte, conocían este tipo de avión como “Zeke”.

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Sea cual sea el nombre, el A6M Zero fue muy apreciado. Ya sea porque la nave se lanzó desde un portaaviones o desde tierra, su alcance excepcional y su manejo de alto nivel la hicieron formidable. En 2011, Barber aprovechó para explicar a AVWeb algunas de las características que hicieron que el avión fuera tan especial.

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Para empezar, Barber revela que el Zero que mostró había sido la tercera versión del A6M. Resulta que los primeros prototipos de la serie habían salido al aire en la primavera de 1939 y habían tenido tanto éxito que para el otoño de ese año, la Armada japonesa quiso probarlos.

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En la entrevista en video, Barber también le dice a AVWeb que el modelo posterior tiene unas alas extendidas destinadas a transportar tanques de combustible. Esta característica era parte de un rediseño que tenía como objetivo darle al Zero actualizado el rango extremadamente largo que había disfrutado un modelo anterior. Finalmente, el avión almacenó 87 galones en tanques de ala para complementar su depósito interior de 150 galones.

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Sin embargo, como señala Barber, esto inicialmente creó un enigma. Debido a estas alas más largas, el Zero ya no podría caber en los ascensores que lo llevarían a la cubierta de vuelo de los portaaviones. Como resultado, Mitsubishi finalmente equipó al caza con puntas de alas que podrían plegarse.

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A continuación, Barber considera el peso ligero del avión. Al principio, a los diseñadores de aviones se les había presentado un problema: aunque los motores con los que tenían que trabajar no eran muy potentes, aún necesitaban proporcionar velocidad y alcance en cualquier prototipo resultante. Además, el equipo Zero tenía como objetivo hacer que un caza pesara la mitad que su equivalente estadounidense.

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Así que el jefe de diseño Jiro Horikoshi hizo todo lo posible para reducir el peso del avión. Al final, el avión se construyó básicamente a partir de una aleación de aluminio llamada superduraluminio extra, que tenía la ventaja de ser menos pesado y más duradero que otras mezclas de metales. Aunque este material estuvo sujeto a corrosión, el avión finalmente fue tratado para evitar esto.

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Pero ese impulso por reducir el peso del Zero al mínimo tuvo sus inconvenientes. Barber explica que el Zero carecía de la armadura que poseían otros aviones de la época. Todo lo que tenía para protección era una sola placa que estaba detrás del piloto. Esta medida contrasta con las que se tomaron con los cazas estadounidenses, que llevaban alrededor de 160 libras de blindaje que protegían al piloto y cualquier parte que pudiera explotar.

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Además de eso, el Zero no contaba con los tanques de combustible autosellantes comunes en los aviones de la época. De hecho, como dice Barber a AVWeb, los equivalentes de Zero se construyeron de manera muy simple. “Los tanques eran estrictamente de aluminio, sin revestimientos”, afirmó. Y esta fatídica decisión en ocasiones resultó mortal.

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Y es que el Zero podía incendiarse y explotar cuando lo alcanzaban las balas. Como dijo Barber a la revista Air & Space / Smithsonian en 2007, “si golpeas un Zero con una bala, casi siempre se incendiarán”. No es de extrañar que las versiones de la nave se vean a menudo hundirse en bolas de fuego en las películas.

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Sin embargo, el peligro no termina ahí. Barber explica a AVWeb otro potencial peligro: “[Los aviones estadounidenses] tenían vidrio a prueba de balas [en el parabrisas], que detendría una bala calibre de 50 [El Zero] tiene aproximadamente 3/8 de pulgada de plexiglás “. Y el aviador también se muestra escéptico sobre la potencia del parabrisas Zero, y agrega: “[El vidrio] no detendría un [perdigón] BB”.

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Sin embargo, a pesar de esta aparente indiferencia por la seguridad del piloto, Horikoshi logró su objetivo de crear un avión muy ligero. Como Barber le dice a AVWeb, la nave “pesa aproximadamente lo que hacen los aviones con la mitad de los caballos de fuerza”, en este caso, 4.300 libras sin piloto ni combustible.

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Y, aparentemente, los japoneses se habían centrado en el tipo de maniobras aéreas que se habían visto en la Primera Guerra Mundial cuando los aviones necesitaban poder girar con los cazas en maniobras peligrosas. Esa necesidad de girar impulsó el requisito de cargas ligeras en el ala, lo que a su vez requirió aviones escasos y sin blindaje.

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Sin embargo, el ala especializada del Zero tenía que construirse de una sola pieza, lo que significa que no se podía fabricar en pequeños talleres que eran fáciles de proteger. Además, la construcción del avión requirió mucha mano de obra y el resultado fue solo 10.000 aviones Zero construidos durante los siete años de vida útil del modelo. Por el contrario, la misma cantidad de cazas estadounidenses podría producirse en solo la mitad del tiempo.

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Pero la construcción liviana del Zero valió la pena y Barber le explicó a AVWeb que el avión “va bien”. Por ejemplo, tener un tren de aterrizaje muy espaciado permite que la nave se mueva en línea recta por la pista. “Creo que volar [el Zero] es un placer”, añade Barber.

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Originalmente, el Zero tenía una variedad de armamento que lo hacía potencialmente mortal. Barber explica que además del cañón de 20 mm en cada ala, cada avión también contaba con dos cañones calibre de 30 en su cabina. Luego, los proyectiles se expulsaban a través de los puertos en el lateral de la cabina.

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Barber agrega que el piloto de Zero podía seleccionar qué armas querían disparar usando un interruptor. Además, un sincronizador se aseguraría de que las balas pudieran pasar a través de la hélice que impulsaba el avión.

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Cabe señalar que los aviones estadounidenses llevaban cada uno seis cañones de calibre 50 que tenían el potencial de destruir el cuerpo ligero del Zero. Aun así, los japoneses creían que los cazas estadounidenses no serían capaces de hacer que sus armas apuntaran al Zero. Vieron la nave como un arma para atacar en lugar de algo defensivo.

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Sin embargo, Barber muestra la maniobra del Zero en simulacros de cazas con aviones de guerra estadounidenses. Por ejemplo, los visitantes de las exhibiciones aéreas en las que participa el exmarine pueden verlo en un Grumman F6F Hellcat. Este avión de transporte fue diseñado para enfrentarse al Zero y se convertiría en el caza predominante de Estados Unidos durante la última parte de la guerra.

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Es más, en un video subido a YouTube en 2013, Barber muestra la velocidad extremadamente baja que puede alcanzar el Zero sin detenerse. Ser capaz de volar a solo 69 mph le permite a la nave maniobrar increíblemente sin que ningún caza aliado pueda igualar su capacidad de giro. Aparentemente, los pilotos británicos descubrieron que las tácticas que les habían servido bien en Europa no podían prevalecer contra las acrobacias aéreas japonesas.

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Y en su entrevista, Barber le dice a AVWeb que había demostrado esas acrobacias aéreas en un simulacro de pelea con un Vought F4U Corsair. También en esa ocasión, el piloto del avión estadounidense le había suplicado a Barber que redujera la velocidad porque no había podido mantener el ritmo. Barber explica: “Estaba haciendo una desviación, una completa desviación para ir al mismo ritmo”.

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Para impulsar ese vuelo, el Zero había sido equipado con un motor radial Pratt & Whitney R1830 en lugar de su motor original Nakajima Sakae 21. Y cambiar uno por otro no resultó un problema, a pesar de que el componente de Pratt & Whitney fue construido en Estados Unidos.

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Barber explicó el cambio: “Por supuesto, los primeros diez Zeros [que] volaron tenían motores estadounidenses. Como fuimos lo suficientemente amables como para vender a Japón algunos motores Pratt & Whitney, pues ellos los copiaron básicamente, razón por la cual las piezas son casi intercambiables hoy en día”. Y esto a su vez abre una impactante posibilidad.

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El ala del sur de California de la CAF dijo: “No obstante, existe el hecho de que Japón tenía un contrato con Pratt & Whitney antes de la Segunda Guerra Mundial en el que P&W proporcionaba motores para aviones de combate y otros aviones. Por lo tanto, es concebible que algunos de los aviones que participaron en el ataque a Pearl Harbor pudieran haber sido propulsados por motores estadounidenses”.

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Y la influencia estadounidense en el Zero puede ser aún más. Por ejemplo, algunos dicen que el diseño del avión se basó en el Vought V-143 que Japón había comprado en 1937. De hecho, cuando el presidente de Vought, Eugene Wilson, vio un Zero en 1943, aparentemente dijo que era “escupir la imagen ”del V-143. Pero eso no es todo.

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Como verás, los japoneses habían mostrado su voluntad de estafar otras ideas estadounidenses. Por ejemplo, la forma en que las ruedas del Zero se guardaban cuando se retraían le recordó a Wilson una característica similar de Northrop. También los ingenieros de Zero habían copiado las piezas de Pratt & Whitney con tanta precisión que incluyeron un sello de inspección de la Marina. Sin embargo, nadie había infringido la ley al vender las armas japonesas.

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Quizás como resultado de tales similitudes, Barber explica a AVWeb que el Zero sí se comparó bien con los aviones estadounidenses de la época. Aunque las naves estadounidenses posteriores serían más rápidas que el avión de Mitsubishi, el miembro de la CAF concluye sobre el Zero: “Si los japoneses pudieran conseguir que nuestros pilotos estadounidenses estuvieran por debajo de los 175 nudos, nada tocaría este avión”.

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